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前往火星!NASA 拟研发新型火箭电力推进系统

NASA 与火箭引擎制造商 Aerojet Rocketdyne 签订了 6,700 万美元的合约,要制造新型电力推进系统,作为未来深空探测任务的火箭引擎。NASA 将利用这种电力推进火箭系统来完成“小行星定向任务(Asteroid Redirect Mission,ARM)”计划,最终甚至要靠它来进行人类的火星探索之旅。

不像一般的化学推进器是透过化学反应产生的推力来推动火箭,所谓的电力推进系统,靠的正是“电力”。太空探测器上的太阳能板会将太阳光转换成电力,用来激发与加速火箭内的推进燃料,产生推力让探测器向前飞行,这种技术所需的燃料远少于化学推进系统。NASA 已在某些任务中用上电力推进系统,包括目前正在小行星带上探索矮行星谷神星(Cere)的曙光号(Dawn)太空探测船。

虽然目前已有电力推进系统,但 NASA 希望能研发更坚固耐用的升级版推进器,因此与 Aerojet 签订 36 个月的合约,提供 6,700 万美元资金,要 Aerojet 协助研发“先进电力推进系统(Advanced Electric Propulsion System,AEPS)”,目标是要较目前化学推进系统的运行效率高上 10 倍之多,且推力要达目前电力推进系统的 2 倍。

Aerojet 所研发的系统必须包含推进器、电力系统及用来控制推进燃料流动的模组,NASA 也提供 Aerojet 一组原型推进器与电力系统,让该公司能有个实体参照。

NASA 之所以要研发这组 AEPS,是为了要用在于日后的“小行星定向任务”中。NASA 计划在 2020 年代中期,发射太空船前往邻近地球的小行星,利用太空船上的机械手臂,来捕捉小行星表面的巨大岩石,并将其带回月球轨道,让太空人进行探测研究,而 NASA 所要研发的 AEPS,就是要用于这项任务中的机械手臂部分。此外,NASA 透露,电子推进系统也将用于日后的火星探测太空旅程。

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